揭秘Oculus 21歲天才創始人:一切始于車庫

2014-3-26 15:19:59 | tags | views

 Facebook今天宣布以20億美元收購虛擬現實技術公司Oculus VR。后者曾在眾籌平臺Kickstarter成功籌資240萬美元,去年也先后完成兩輪融資(規模分別是1600萬美元和7500萬美元)。該成立不到兩年的公司是如何發展起來的呢?其將虛擬現實技術變成現實的創始人帕爾默·拉基又是何方神圣呢?

揭秘Oculus 21歲天才創始人:一切始于車庫

“我是一位自學成才的工程師,黑客,制造者,以及電子產品愛好者。我來自加州長島。我喜歡制造東西。我父親是汽車銷售員,母親是全職家庭主婦。我在家受過很長一段時間的教育。我是十四十五歲的時候開始上社區大學課程。2010年,我開始上加州州立大學,讀新聞專業。”

“我是個很普通的人。”

而今,這位普通人身價不菲。他是帕爾默·拉基(Palmer Luckey),虛擬現實眼罩Oculus Rift的21歲發明者。

一切始于家中車庫

拉基并不是那種口齒不清的天才,并不是典型的技術宅男。他也不是名牌大學出身。他彬彬有禮,樂觀積極,受訪時表現得很自然。談到頭戴式顯示器或者虛擬現實之外的話題,他的確就像他自稱的普通人那樣。

而講到虛擬現實時,他的熱情顯露無疑。正當朋友同學忙于參加各種社交活動的時候,拉基則整天呆在父母的車庫里,專注于收集和改造頭戴式顯示設備。

他對于該類設備的熱衷源于不久前科幻小說里對于潛在的技術、設備和小發明的描述。而后互聯網為他帶來了搗鼓設備取得進展所需的知識。

Oculus Rift之路是在2009年偶然開啟,當時拉基只有16歲。“我的目標實際上并非造出些什么來。”他解釋道,“最初我只是想買點什么東西——我以為市面上肯定能夠買到某種很好的我可以用于游戲的設備。”

他當初通過修理和出售手機、給人打雜工、在帆船中心擦洗帆船來賺錢。他利用那些錢低價購買了比較罕見的頭戴式顯示設備。

“我最成功的一交易是,在90年代以80美元買下一款最初價值約9.7萬美元的設備……過時的虛擬現實設備需求很低。”拉基透露。

拉基不久后便開始意識到他找不到他想要找的現成產品——即便是高檔的專業設備也不符合他的要求。就是在那個時候,他決定自己動手做。

“我最初是收集該類設備,從政府拍賣、行業設備清倉網站等地方買來了很多。我將它們拆開來研究,看看它們是如何運作的,試著了解它們的長處和弊端。之后開始嘗試對它們進行改造成我希望能夠用上的設備。”

“隨著時間的過去,我漸漸認識到打造出真正出色的產品的唯一方法是扔掉別人都在使用的設計說明書,從頭做起。”

拉基花了多年時間才決定親自去做產品。截至去年,他一共有56個罕見的頭戴式顯示設備,還不包括他自己的產品。“我想這是世界上最大的私人收藏庫。”

最初的小夢想

拉基所踏上的這條是Oculus Rift的源頭,盡管當時18歲的他還不知道也沒期盼未來會取得巨大的成功。“我當初的目標沒那么高。”他坦言。他想要做的只是跟“日漸縮小的”虛擬現實愛好者社區分享他的虛擬現實設備。

“最初我的計劃是在Kickstarter籌資去做100個這樣的設備——實質上就是融資去買較大規模生產所需的所有的零部件,然后以工具包形式將它們分享出去,讓其他人也可以依據我的指示進行自主組裝,跟我一樣能夠造出自己想要的產品。我覺得讓一些虛擬現實極客去搗鼓是件很酷的事情。”

然而,他普通的小理想后來被徹底改變,因為其設備引起了射擊游戲之父、id Software創始人約翰·卡馬克(John Carmack)的注意。

“由于他自己的虛擬現實項目,他開始在虛擬現實論壇上發帖。事實上,最初開始交流的時候,我們稍稍談到了改造他擁有的一款頭戴式顯示設備,以及那么做非常困難的原因。”拉基回憶道。

“后來他看到了我的頭戴式顯示器,然后問我,‘嘿,你的產品看起來很有趣——我可以買一個嗎?’他可是約翰·卡馬克哦。”拉基笑道,“我倒是送了他一個——你可不能拒絕他。”

之后,卡馬克在2012 E3大會上向世人展示了Oculus Rift,他在該原型設備上演示Doom 3 BFG版游戲。“對他來說那很有趣。”拉基說道。當時受邀上手體驗卡馬克的虛擬現實設備的記者奧利·威爾什(Oli Welsh)表示,他被該設備的潛力迷住了。

“正是那個時候,Oculus真正開始獲得大量的關注。”拉基說道,“它從一個可能只有四五十人有興趣的Kickstarter項目變成了卡馬克要在Kickstarter推出的項目,一下子就引起了成千上萬的人的興趣。”

就是在那個時候,拉基從大學退學,決定全身心追求他熱愛的事業。

正式創辦公

他創辦了Oculus VR公司。當時公司只有他一個,他對成功的期望也很低。據他透露,他最初的Kickstarter宣傳視頻相比現在的要“差勁很多”,但世人不會再看到它了,因為卡馬克在E3大會上掀起的那些波瀾吸引到的不僅僅是好奇的記者。

分別來自Gaikai和Scaleform的資深科技專業人士布蘭登·艾里布(Brendan Iribe)和邁克·安東諾夫(Mike Antonov)都對Oculus很有興趣。經過數次會面后,他們很快就加盟了Oculus,艾里布出任CEO,安東諾夫則擔任首席軟件架構師。“他們幫助使得Oculus變成了比工具包要宏大得多的東西。”拉基說。

艾里布和安東諾夫鼓動拉基去向一些知名的大公司展示一下產品,以獲得它們的支持。拉基與Valve有交情,他們的關系要追溯到那個具有里程碑意義的E3大會。“他們也計劃從我這購買一些原型產品,只是些早期的產品。”

“我們在大會上展示了Rift,給大家都留下了非常深刻的印象——他們覺得它是一款很不錯的虛擬現實眼罩。很幸運,他們最終愿意出現在我們的Kickstarter宣傳視頻當中。”

而出現在視頻中的Valve成員可不是什么小人物,他們包括創始人加布·紐維爾(Gabe Newell)和硬件天才邁克爾·阿布拉什(Michael Abrash)。那是莫大的支持。“這是很大的支持,”拉基坦言,“我們的視頻中還出現了幾個那樣的人物。這很有趣,因為他們提供支持的原因不一定只是他們支持我或者覺得我的產品很棒,但那強有力地說明了該技術終于準備就緒了。”

Oculus的Kickstarter項目隨即準備啟動。拉基覺得有點飄飄然的感覺。“像Oculu這樣的虛擬現實技術將要獲得更多的關注實在令人很興奮,很酷。我之前一直在說虛擬現實要再過幾年才能發展壯大,而直到現在我才意識到人們實際上非常確信它是可行的。”

資金開始源源不斷涌入。Oculus Rift在一天內便完成了融資目標,不過拉基當時在QuakeCon上演示Rift,還沒有時間多想那個。“我不能因為它而分心,”他說,“不過它確實很難以置信。”該項目繼續展開,融資額一路飆升。“我開始意識到它不僅僅會是成功的Kickstarter項目——它會成為Kickstarter上較為成功的項目之一。”

Oculus Rift在Kickstarter上的籌資于2012年9月1日結束,融資額較原定目標超出974%。它有接近1萬名資助者,共計籌資243.7429萬美元

獲廣大開發者支持

“你會對此感到驚訝——實際上我并不認為我的生活會發生很大的變化。”他表示,“公司運營改變了很多,規模也是,大量新人加入,我們有了辦公室——諸如此類。但說真的,我還是會繼續去做之前一直在做的那些事情。”

他對產品進行鼓搗、調整和發明,而他聘請回來的那些專家則負責他不懂的部分——開發非常重要的Oculus Rift軟件開發工具包。他透露,開發硬件很容易,將工具送到開發者手中方便他們利用則不然。

一年后,招聘大量人員并延遲推出硬件之后,Oculus Rift擁有了超過1.7萬名獨立開發者。該數字的特別之處在于,給予獨立開發者工具箱,Oculus Rift收獲大多數的成果。它意味著Oculus Rift不僅僅價格實惠,還便于開發。開發者一談起支持Oculus Rift就熱情高漲;在2013年的游戲展上,“你有沒嘗試開發Rift?”成了人人都問到的問題。

獨立開發者能夠更加輕松地基于Rift的理念更快速地展開開發工作,而虛擬現實革命也絲毫不會對他們造成束縛。去年,Konami制作人在Twitter上發布的圖片揭示了Oculus Rift對《惡魔城:暗影之王2》(Castlevania: Lords of Shadow 2)的支持,想象一下未來以真實的第一人稱視覺探索華麗的上古卷軸夢幻世界的情景就令人覺得興奮。

在拉基宣布公司完成了1600萬美元的融資后,Oculus Rift的名聲獲得了進一步的提升。那筆錢將能夠讓拉基全面實現他的夢想:將Oculus Rift推出市場讓像他這樣的年輕人可以買來玩游戲。

Oculus Rift的消費者版將勝過現在的開發者工具包。其功能尚未敲定,但拉基很清楚他希望它擁有更高的分辨率,支持位置追蹤,延遲時間較短,價格跟開發工具包一樣在300美元左右。至于1600萬美元的融資能否支撐消費者版的推出,拉基表示不清楚。

該公司計劃在消費者版推出后繼續逐步改進硬件,至于是否一年一升級將取決于技術的進步速度以及市場的反響。除了消費者版外,Oculus VR還在開發延遲測試設備。

之前無出售公司打算

去年7月,被問到是否是百萬富翁時,拉基笑道,“我是假想的百萬富翁。我沒那么多錢,我擁有公司股份。不過我們并不打算出售公司或者將其清算——我們在嘗試保持獨立,繼續進行產品開發。”

在短短四年的時間里,拉基從在父母車庫中搗鼓頭戴式顯示器的普通人變成了30人團隊的領頭人和游戲內虛擬現實的代言人。因而面對媒體時他含糊其辭也不令人意外。“對我來說非常令人興奮或者很出眾的東西在普通人眼里大都不是那么的令人興奮,也不是那么的出眾。”

他將虛擬現實設備變成了現實,他將科幻小說中的東西帶到了現實當中,將其應用于沉浸式的游戲世界。

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